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[로컬 프리즘] 그의 사물함에 소방관들 고통 숨어 있었다

중앙일보 2020.04.30 00:13 종합 24면 지면보기
위성욱 부산총국장

위성욱 부산총국장

지난해 8월 5일 울산 농소119 안전센터 정희국(41) 소방관이 극단적 선택을 했다. 처음 그의 죽음은 세간의 주목을 받지 못했다. 하지만 하루 뒤 그의 사물함에서 3년 전 죽은 후배 강기봉(당시 29세) 소방사의 근무복이 나란히 걸려 있는 것이 발견되면서 두 사람의 안타까운 이야기가 알려졌다.
 
사연은 이렇다. 2016년 10월 5일 울산시 온산119안전센터에 근무했던 두 사람은 태풍 ‘차바’로 인한 집중호우로 고립된 주민을 구조하러 출동했다. 이 과정에 울주군 청량면 양동마을 인근에서 “회야강변 차 안에 사람이 있다”는 구조요청을 받아 현장에 달려갔지만, 사람은 없고 오히려 두 사람이 불어난 물살에 갇히게 됐다.
 
정 소방교는 전봇대에, 강 소방사는 쇠로 된 가로등에 의지해 얼마간 버텼다. 하지만 강 소방사가 “더는 못 견디겠어요”라고 말하자, 좀 더 버틸 수 있었던 정 소방교는 후배만 홀로 보낼 수 없어 함께 물에 뛰어들었다. 그러나 “꼭 함께 살자”는 약속은 지키지 못했다.
 
이후 3년이라는 시간이 흘렀다. 가까운 동료 외에는 정 소방교가 후배를 잃은 슬픔을 잘 견뎌내는 거로 알았다. 하지만 정 소방교가 죽은 뒤 그가 얼마나 고통의 시간을 견뎌왔는지가 드러났다. 그의 차 안과 휴대폰 등에서 “(…)너무 괴롭다. 정신과 치료도 약도 보탬이 되지 않는다. 가족을 위해 버텨왔다. (기봉이와) 같이 살고 같이 죽었어야만 했다(…)”는 내용의 A4용지 25장 분량의 글이 발견되면서다. 한 선배 소방관은 “희국이는 3년 전에 기봉이와 함께 죽은 아이다”며 “현장에선 살아왔지만 죽음보다 더한 고통 속에 살았다”고 말했다.
 
고 정희국(왼쪽) 소방교와 강기봉 소방사. [사진 농소119 안전센터]

고 정희국(왼쪽) 소방교와 강기봉 소방사. [사진 농소119 안전센터]

울산북부소방서는 지난해 12월 공무원연금관리공단에 정 소방교에 대해 구조구급 중 사망했을 때 신청하는 ‘위험직무 순직’을 신청했지만 가능성이 적은 것으로 전해졌다. 위험직무 순직의 경우 현장에서 사망했는지가 중요한 기준이 되는데 정 소방교의 경우 현장이 아니라 3년간 외상 후 스트레스 증후군으로 고통받다 사망한 경우여서 전례가 거의 없다는 이유에서다.
 
하지만 소방청이 지난 2018년 소방관 4만8000여명을 대상으로 건강실태를 조사한 결과 3명 중 1명꼴로 외상 후 스트레스와 우울증, 수면장애 등을 겪고 있는 것으로 나타났다. 이런 이유 등으로 극단적 선택을 한 소방관도 84명(2009~2018년)에 달한다. 현장에선 살아남았다고 해도 그 이후 죽음 못지않은 정신적 고통을 겪는 소방관이 많다는 의미다.
 
이런 수치는 정 소방교의 순직 여부를 개인의 차원에서만 바라봐선 안 된다는 것을 시사한다. 정부가 소방관들의 정신건강 문제와 그로 인한 극단적 선택에 대해 대안을 마련한다는 차원에서 새로운 전례를 만든다는 생각으로 접근해야 할 것이다.
 
위성욱 부산총국장
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